Inaccessibles étoiles?

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L’exploration spatiale est de nouveau sous les projecteurs médiatiques, grâce à la mission Cassini-Huygens sur Titan. Ce regain d’enthousiasme de la part du public s’avère crucial, d’autant plus qu’il permet à l’industrie spatiale de se remettre de certains échecs retentissants, comme la tragédie de la navette Columbia en 2003.
Mais ce type de missions spectaculaires ne doit pas faire oublier les difficultés auxquelles est confrontée l’industrie spatiale, qu’il s’agisse des fréquents surcoûts ou des coupes budgétaires. Dernièrement, d’après l’ouvrage, L’espace à l’horizon 2030 : quel avenir pour les applications spatiales ?, les fabricants de lanceurs et de satellites, ainsi que les prestataires de services de lancement et d’autres services d’amont ont été particulièrement éprouvés. En aval, les entreprises s’en sont mieux sorties. Les télécommunications et les services de navigation et de localisation par satellite tels que le système mondial de radiorepérage (GPS) ont connu une forte croissance. Cette branche représente d’ailleurs plus de 95 % du chiffre d’affaires de l’industrie spatiale, qui a augmenté de 140 % entre 1996 et 2002. Reste à savoir d’où viendra la demande en amont.Or, les innovations technologiques laissent entrevoir des perspectives nouvelles. On peut penser au tourisme spatial, dont il faudrait réduire les coûts encore très élevés et qu’il faudrait rendre plus sûr, pour les passagers comme pour les investisseurs privés. Surmonter ces obstacles ne relèvera peut-être bientôt plus de la science-fiction, comme l’a prouvé à sa manière le scientifique et entrepreneur sud-africainMike Melvill, qui a effectué le 21 juin 2004 le premier vol suborbital privé.L’ouvrage L’espace à l’horizon 2030 : quel avenir pour les applications spatiales ? est disponible sur www.ocdelibrairie.org. ©L’Observateur de l’OCDE, N°246/247, décembre 2004 - janvier 2005


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